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d’un balzo gli fu davanti, col berretto in mano, dritto in attenti come un piccolo soldato.

— Antioco, bisogna che vai in chiesa e prepari per portare, più tardi, l’estrema unzione al vecchio.

Il ragazzo non poteva rispondere, per la gioia. Dunque egli non era più in collera, non pensava a mandarlo via e sostituirlo con un altro?

— Aspetta: hai mangiato?

— Non ha voluto nulla; non vuole mai nulla, — disse la madre.

— Siedi lì, — ordinò allora Paulo; — dategli qualche cosa, mamma: e tu mangia.

Non era la prima volta che Antioco sedeva alla mensa del prete: obbedì dunque senza timidezza; ma il cuore gli batteva un poco: si accorgeva che qualche cosa era mutata a suo riguardo; che il prete gli parlava diverso del solito; non poteva dire perchè né come, ma gli parlava diverso del solito.

Ed egli lo guardava nel viso, quasi lo