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E si fece il segno della croce: poi disse, di nuovo sereno:

— Macchè pentirsi! — Egli, forse, vostro figlio, pensa di pentirsi?

Ella soffriva, nel sentirlo parlare così. Avrebbe voluto dirgli qualche cosa della sua pena, metterlo in guardia per l’avve- nire; e nello stesso tempo provava quasi gioia per le parole di lui: sembrava che la coscienza dell’innocente parlasse alla sua per approvarla e incoraggiarla.

— Lui, il mio Paulo, dice che va bene cosi? — domandò sottovoce.

— Se non lo dice lui, chi volete che lo dica? Lo dice, sì: non lo dice anche a voi? Bella cosa un prete con la moglie e il figlio in braccio! Lui che deve andare a celebrare la messa, e deve prendere il figlio in braccio perchè piange! Roba da ridere. Figlio vostro con un bambino in braccio e l’altro che gli tira la sottana!

La madre sorrise; eppure una visione rapida di bei bambini sparsi per la casa la turbò. Antioco rideva, con gli occhi e