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nio era un bel giovinotto, e garbato e intelligente a quel dio. Pure, a lui non avevano pensato, non immaginando che il signor Demetrio potesse mai accogliere in mente il disegno di dare la sua figlia unica, sicura erede di un grosso patrimonio, al suo segretario, al suo primo commesso, ch’egli aveva un giorno accettato per grazia come suo galoppino. Certo, quel galoppino aveva fatto molta strada e in breve spazio di tempo:

ma la distanza tra lui e il suo principale era ancor troppa; nè mai, per rispetto alle sostanze si sarebbe potuto accorciarla. E finalmente, bel guadagno sarebbe stato quello per il signor Demetrio!

A qual pro’ avrebbe egli fatto dare alla sua unica erede una così fiorita educazione?

— Vedrete, vedrete; — diceva qualche donna più accorta; — verrà un giorno o l’altro il bel forestiero che se la porterà via quando meno ci penseremo. Il signor Demetrio ha tanti corrispondenti, per ragione di tutti i generi del sua commercio! Qualche figlio di mercante, o da Milano o da Genova, verrà a visitare l’amico, il corrispondente del padre, e allora si potrà dire affar fatto. —

Quasi per dar ragione all’accorta ragionatrice ne era capitato uno sui principii della primavera; un giovinottone, balioso, ardito, elegante, che pareva proprio l’uomo per la quale. Ma si era fermato a mala pena due giorni, e non era più ritornato, e non si era più sentito parlare di lui. Bisognò, dopo un par di mei, rinunziare a quello ed aspettarne un altro. Ma quell’altro non compariva, e l’estate era sopraggiunta, senza l’ombra di un candidato.

L’estate portava bensì i villeggianti, allegra turba di scioperanti. Ma quelli non entravano in relazione col signor Demetrio, che al Bottegone non istava quasi mai; e qualche compera fatta là dentro non poteva dare appiglio a congetture ragionevoli. Tra tutti quei villeggianti erano venuti anche, secondo il solito, i conti di Sferralancia; e donna Fulvia, l’altiera dama, ancor bella e pomposa nel rigoglio delle sue trenta-